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sábado, 24 de diciembre de 2011

:: 2011 :: Un año de mas de 50 descubrimientos importantes

1. Miden una partícula más veloz que la luz
La ciencia está en shock por el descubrimiento de un neutrino que viaja 6 km/s más rápido que la luz. Aunque hay un pequeño margen de error y esto debe comprobarse varias veces antes de ser un shock oficial, no viene mal para recordar que cualquier cosa que aparentemente viole las leyes de la física, en realidad sólo viola nuestro conocimiento de ellas. En este momento muchos científicos se mecen acurrucados bajo la ducha repitiendo "estoy sucio"...



2. Crearán cerdos que fabriquen órganos humanos



Otra reciente ventaja de la biotecnología es la creación de animales con órganos de otras especies. Primero, se hicieron cerdos con sangre humana (para transfusiones). Ahora, crearon ratones con órganos de rata. La próxima etapa -dicen los investigadores- es desarrollar cerdos que den como fruto órganos humanos (para trasplantes). Luego, los extraterrestres nos usarán para gestar a sus crías, como lo predice la película Alien y la madre de Lady Gaga.



3. Descubren un planeta de diamante


A 4.000 años luz, brilla un extraño planeta. Por su gran tamaño, la presión lentamente aplastó su núcleo de carbono y, luego de que el tiempo puliera su superficie, dejó expuesta al telescopio australiano de CSIRO y a la inalcanzable imaginación de los codiciosos una esfera cristalina de 60.000 km de diámetro, mayormente de diamante, como puede imaginar cualquiera que haya apretado mucho un pedazo de carbón durante tres millones de años.



4. Encuentran la mayor reserva de agua... en el espacio


Buenas noticias: una nube con 140 billones de veces más agua que todos los océanos de la Tierra flota en las cercanías de un distante quásar, de modo que cuando se acabe el agua de este planeta sólo tendremos que viajar 12 mil millones de años a la velocidad de la luz y robarla de APM 08279+5255. Aunque no se esperan precipitaciones en los próximos días, no confío en los meteorólogos y estaré vendiendo ciber paraguas a la salida.



6. Intentarán hacer que una esfera esté en dos lugares a la vez



Es posible que las partículas subatómicas estén en dos lados a la vez, gracias a que pueden tener estados superpuestos (en este caso, la posición). Pero el desafío está en hacer lo mismo con objetos más grandes, como la esfera de 40 nm que prometen duplicar en el Instituto Max Planck. Si esta profecía se cumple, un científico andará por el mundo duplicando panes y peces para alimentar a los pobres... y luego lo matarán estirándolo entre dos agujeros negros.



7. Descubren arroyos de agua líquida en Marte



Hacia la primavera marciana, fluyen pequeñas corrientes de agua desde los cráteres, según observó la nave HiRISE. Dadas las bajas temperaturas del planeta, se piensa que el agua líquida es posible porque contiene perclorato (un tipo de sal). Es una gran noticia para los primeros colonos marcianos, no sólo porque podrán hacer castillitos de arena extraterrestre sino también porque el perclorato se usa como combustible para cohetes. Marte nos llama...



8. La Luna tendría cien veces más agua de lo esperado



Analizando viejas muestras del suelo lunar, unos científicos encontraron agua en proporciones similares a las de la superficie terrestre. No se había detectado antes por estar atrapada dentro de minúsculas partículas de magma cristalizado. Esto apoyaría la teoría de que la Luna se formó tras un impacto de la Tierra con otro gran objeto celeste, o bien de que Dios escondió trillones de gotas en la Luna sólo por diversión. Los científicos aún están confundidos.



9. Las galaxias están interconectadas por hilos de estrellas moribundas



Descubrieron un cordón de estrellas que conecta la Vía Láctea con otras galaxias, revelando que la materia se distribuye en el espacio como en una esponja, con filamentos que unen las zonas más densas. Esos filamentos son restos de antiguas galaxias cuyas estrellas fueron devoradas por la gravedad de la Vía Láctea, dejando sólo los núcleos como quien deja el borde de la pizza sin saber que es la parte más rica simplemente porque nadie más la quiere.



10. Los celulares desorientan a las abejas



Bueno, no es que los teléfonos se levanten por la noche y agiten las colmenas. Lo que las daña más bien somos nosotros: al realizar una llamada, la señal transmitida por las torres es captada por alguna abeja que responde con una alarma para evacuar la colmena. Así -mostró un experimento-, el enjambre vuela desorientado y las abejas se pierden. No se sabe si esta es la única causa, pero en parte explica la misteriosa desaparición de abejas en los últimos años.



11. Descubren que la sangre joven rejuvenece el cerebro



Un par de experimentos demostraron que la sangre de los ratones jóvenes tiene efectos rejuvenecedores en el cerebro de los viejos (genera nuevas neuronas), mientras que la sangre de éstos acelera el deterioro neuronal de los primeros. Como el cerebro es impermeable a la sangre, se concluye que los cambios los produce una proteína presente en la sangre más nueva, la eotaxina. Esto podría originar nuevos medicamentos u oleadas de vampiros con dentadura postiza.



12. Las papas fritas producen efectos similares a los de la marihuana



Al ingerir papas fritas, nuestro sistema digestivo genera inmediatamente sustancias que reducen el estrés y elevan la sensación de bienestar y el apetito. Esta reacción sería un incentivo evolutivo para asegurar la ingestión de grasas normalmente escasas en la naturaleza. Las sustancias estimuladas por las papas fritas son nada menos que endocanabinoides, por lo que tienen el mismo efecto que la marihuana, excepto por que una de las dos no engorda. 



13. Descubren antimateria muy cerca de la Tierra



A veces, el bosque no nos deja ver el árbol: durante años, la ciencia buscó antimateria en la loma del cosmos, y todo el tiempo la tuvo frente a sus ojos: a unos 200 km, en la Anomalía del Atlántico Sur del cinturón de Van Allen, que es una especie de triángulo de las Bermudas para los satélites por su alta radiación y (de acuerdo a las últimas noticias) su alta concentración de antimateria. Moraleja: las cosas siempre están en el último lugar donde uno las busca.



14. Comprueban que el estado de hipnosis es real



Bajo hipnosis, los ojos responden de una manera muy distinta de la normal ante los mismos estímulos. Analizando ambos comportamientos con cámaras de alta definición, se encontró que era imposible recrear los movimientos oculares de la hipnosis a propósito. Por lo tanto, la hipnosis demuestra ser un estado objetivamente real, aunque sigue siendo un misterio cómo ocurre y qué es. Por otro lado, tampoco se sabe nada del estado de conciencia normal.



15. Bélgica ya tiene trenes solares



En esta extraña época, las decisiones más sensatas se hacen esperar hasta parecer triunfos utópicos. Hace tiempo que los trenes del mundo deberían ser como los que presenta ahora Bélgica: energizados por un túnel solar de poco más de 2 km capaz de generar tanta energía anual como para 825.000 secarropas o para mantener funcionando un vibrador durante 1,93 millones de años1. La inversión es grande, pero la reducción de CO2 la justifica.



16. La capa de ozono disminuyó un 80% en el Ártico


La capa de ozono evita que nos cocinen los rayos UV, pero es un blindaje frágil. En invierno, le aparecen agujeros sobre los polos, y se cierran cuando regresa el calor, a la inversa que otros agujeros que conozco, pero este año el agujero ártico fue mucho más grande y duradero que en cualquier otro invierno. Si bien Poronguetti, discípulo de Cervantes, acertó al decir cuando un agujero se cierra, otro se abre, las opciones de la capa son pocas: sastre o desastre.



17. El miedo a la muerte incita creencias religiosas



En un experimento se hizo que más de 1.500 personas pensaran sobre la muerte y contestaran algunas preguntas. Resultó que quienes más temían a la muerte eran más propensos a creer en un "diseño inteligente" y negar todo aquello que amenazara esa idea. Lo curioso es que, al repetir el test luego de que los participantes leyeran una obra de Carl Sagan, éstos perdían un poco el miedo a la muerte y comenzaban a dudar sobre la idea creacionista. Sagan 1 - Dios 0.



18. Inventan método para cambiar el código genético de un organismo vivo



Investigadores de MIT y Harvard adaptaron un método típico de la informática a la bioingeniería: "buscar y reemplazar". Esta técnica, probada con éxito sobre una bacteria, permitió buscar y reescribir automáticamente cada aparición de determinada "palabra" en el ADN. Lo profetizo ya mismo: se acerca el día en que cualquiera podrá comprar un puñado de bacterias vírgenes y programarlas a su antojo con Windows Live DNA Writter (requiere Service Pack 8.566).



19. El universo podría estar girando



La Tierra rota, la Luna rota, nuestra estrella rota, la galaxia rota... todo roto. El problema es que todas esas cosas rotan en uno u otro sentido. Si la mitad rotase hacia un lado y la otra mitad hacia el otro, tendríamos un universo simétrico del que no se podría decir que rota. Sin embargo, un reciente análisis del sentido de giro de 15.000 galaxias dictaminó un 7% a favor del giro antihorario, por lo que, si esto es una constante, ése es el sentido en que gira el universo.



20. Se sospecha que la Tierra tuvo dos lunas



Nuestra Luna puedo haber tenido una compañera durante unos 80 millones de años. En beneficio de simplificar la vida de los astrólogos, sus órbitas se habrían acercado gradualmente hasta colisionar en cámara lenta y fundirse en un solo satélite, pero muy distinto de cada lado. Esa diferencia es la que permitió calcular que el otro objeto debió ser tres veces menor e ir a una muy baja velocidad, lo que reduce los candidatos a un segundo satélite natural. 



21. Descubren que a los tiburones les gusta AC/DC



Cualquiera que tenga electrocepción coincidiría con el gran tiburón blanco en que AC/DC es una banda conmovedora. El experimento que apoya esta tesis reveló que los escualos se tranquilizan con esta música y resultan más amigables con los humanos. Sus favoritos: Back in black y You shook me all night long. Además, uno de ellos declaró que, si la humanidad sigue produciendo aberraciones como el reggaeton, saldrán del mar a comernos a todos.



22. Cepillarse los dientes hace bien al corazón



Según un estudio inglés, la buena higiene dental reduce un 70% el riesgo de enfermedades cardíacas y minimiza los problemas de parto y de diabetes. La razón: las bacterias que se alojan en la boca (especialmente en la lengua) son transportadas por la sangre y congestionan las arterias, probablemente ocasionando choques entre los glóbulos rojos que transportan oxígeno y creando explosiones espectaculares (esto último no fue comprobado).



23. Una sola ingesta de hongos alucinógenos puede cambiar la personalidad por un año



60% de los participantes de este estudio con psilocibina exhibieron por cerca de un año una "apertura mental" que incluye un cóctel de imaginación, sentimientos, apreciación estética, etc. Los cambios fueron tan grandes -dicen los investigadores- que no suelen lograrse tras una década de experiencias de vida. Quizás la psicología y la psiquiatría tomaron el camino equivocado, es decir: el camino más largo, caro, ineficaz y mortalmente aburrido.



24. Atrapan átomos de antimateria durante 16 minutos



La antimateria conforma un mundo paralelo pero invertido al nuestro en todo sentido -incluso en la dirección del tiempo-, por lo que este es un logro que ni los cazafantasmas hubieran soñado: atrapar 300 átomos de antihidrógeno por tiempo suficiente como para estudiarlos detenidamente por primera vez, cosa que harán a fin de año, pero que en el antiuniverso ocurrió a principios de éste, porque, en su antitiempo, la antimateria va de lo antinuevo a lo antiantiguo.



25. Descubren componentes de la vida de origen extraterrestre



Aunque muchos meteoritos contienen materia prima biológica, no podía descartarse que se hubieran "contaminado" aquí. Ahora se puede: encontraron unos meteoritos que contienen, además de aminoácidos esenciales, otras moléculas similares no "usadas" por la vida terrestre. No significa que el meteorito tuviera vida, pero sí las condiciones naturales para comenzar a formarla y sembrarla en distintos planetas, como un Poronguetti galáctico. 



26. Crean radar portátil para ver detrás de las paredes



El Prism 200 es un equipo portátil que puede detectar personas a través de paredes y otros materiales. El radar identifica a las personas y una pantalla las representa como puntos sobre un espacio bidimensional (como los mapas de los videojuegos). ¿Quién quiere ver a través de las paredes? Los militares, obviamente, aunque también podría ser útil en casa, por ejemplo, para voyeurs con mucha imaginación que quieren espiar a la vecina con su novio...



27. Los erizos de mar pueden ver con todo el cuerpo



Aunque no tienen ojos, recientes experimentos sugieren que los equinoideos tienen moléculas fotosensibles sobre toda la superficie de sus cuerpos, habilitándola como un sofisticado ojo compuesto, así como nuestra piel forma un gran órgano táctil. Ya que no tienen cerebro, queda archivado el misterio de cómo se representan esa información visual, junto al de por qué las personas cuyos autos tienen un estéreo de 100.000 watts escuchan cumbia villera.



28. Inventan un láser con células humanas vivas



Lograron modificar una célula de riñón humano para que emita un rayo láser. El rayo es débil pero visible y no daña la célula. El truco está en condimentar la célula con la proteína GFP de una medusa bioluminiscente y ponerla entre espejos para amplificar el haz, como en cualquier láser. Gracias a este avance, pronto tendremos dedos como el de ET y, si existe un dios benevolente, pies luminosos para evitar pisar al perro cuando vamos al baño de noche.



29. Descubren 10 planetas errantes



Dábamos por sentado que todo planeta gira en torno a una estrella, pero nuevas observaciones indican que habría millones de planetas huérfanos en nuestra propia galaxia, incluso más que estrellas: se descubrieron diez enormes planetas de esta clase surcando la nada, probablemente expulsados por sus sistemas solares durante la formación de los mismos. Hasta quizá haya algún hermano de la Tierra desorientado en el frío cosmos...



30. Tocar un instrumento musical previene la demencia



Según un estudio, las personas que saben tocar algún instrumento, aunque hayan dejado de hacerlo hace muchos años, muestran mucha más resistencia frente a enfermedades neurodegenerativas como el Alzheimer. Los caminos abiertos por el largo aprendizaje que la música demanda compensarían los circuitos que normalmente se deterioran durante la vejez. Las conclusiones son evidentes: el secreto de la cordura eterna está en tocar la gaita 15 horas por día. 



31. La TV perjudica el cerebro de los bebés



Los estudios sugieren que los niños no entienden lo que ven en una pantalla hasta los dos años de vida y que, por debajo de esas edad, la TV -incluyendo programas que los padres consideran educativos o estimulantes- es algo muy negativo para el desarrollo del lenguaje y la atención. Yo sigo sin lograr entender la TV, aunque sospecho que es un complejo mecanismo de lavado de cerebro en cámara lenta para que nadie vea cómo desperdicia su única vida.



32. Comienzan a diseñar plantas nucleares para Marte y la Luna



Increíblemente, las naves actuales funcionan a baterías, y la energía solar no alcanza para viajes interplanetarios. Por eso, probarán el primer reactor nuclear espacial en 2012. Del tamaño de una maleta y refrigerado por metal líquido, este reactor proporcionaría 40 kW a cualquier nave y se reutilizaría para energizar bases extraterrestres. La desventaja de un reactor de fisión es que, si algo sale mal en el despegue, vamos a brillar en la oscuridad.



33. Descubren que las plantas crean reservas subterráneas de agua



Lejos de secar la tierra que las rodea, las plantas "ahorran" agua y la mantienen cerca de sus raíces para períodos de sequía, según demostró un análisis con tomografía de neutrones. A diferencia de los sofás, que reservan provisiones de migas en los intersticios de sus almohadones, aparentemente las raíces de las plantas segregan una especie de gel capaz de absorber diez mil veces su propio peso en agua, reteniendo un 30% más de humedad que la tierra.



34. La vitamina D aumenta la velocidad de los espermatozoides



Así como a algunas chicas les gustan los autos deportivos, a sus óvulos les gustan los espermatozoides rápidos. Y un reciente estudio descubrió una relación proporcional entre la cantidad de vitamina D en el macho y la velocidad de sus nadadores. Aunque no es lo único que afecta la fertilidad masculina, no está de más llevar una dieta rica en vitaminas y, sobre todo, tomar sol, que es el principal método de obtención de vitamina D y de chicas con poca ropa.



35. Intentarán desviar un asteroide con un proyectil



La Tierra no está en peligro, pero la ESA quiere asegurarse de que puede desviar un asteroide o el cauce de una autopista galáctica inoportuna. Para ello, lanzará en 2015 la misión Don Quijote, que consta de dos naves: Hidalgo, que impactará contra un asteroide expiatorio aún sin confirmar, y Sancho, que registrará de cerca los resultados. Mientras tanto, probablemente, una comisión de sabios alienígenas evaluará sigilosamente este acto de vandalismo espacial...



36. ¡La Tierra tiene un troyano!



Varios planetas del Sistema Solar tienen troyanos, es decir, asteroides que "usan" la misma órbita del planeta pero manteniéndose siempre 60º por delante o por detrás de él, en los puntos de Lagrange. El único troyano de la Tierra, recién descubierto y llamado 2010 TK7, se encuentra en el punto L4, o sea, 180 millones de kilómetros por delante de nosotros, y dijo que allí se quedará hasta que le pongan un nombre cool como a los troyanos de los otros planetas.



37. Descubren una nueva partícula subatómica



De la forma más divertida (colisionando cosas y anticosas), los físicos de Fermilab descubrieron una partícula similar al neutrón pero seis veces más pesada. La llamaron Xi-sub-b (Ξb0) y la colocaron en la repisa de los bariones, junto a otros juguetes de la física de partículas que se desintegran antes de que los científicos puedan siquiera sonreír de felicidad. Así es la vida: uno pasa años buscando algo que, al ser encontrado, decae en partículas más ligeras.



38. Tenemos neuronas especializadas en reconocer animales



Tenemos unas neuronas en la amígdala que se activan al ver un animal y nos hacen sentir miedo o ternura, según el caso. Eso permite que tengamos una parte de la atención siempre en la criatura, por nuestra o su seguridad. Gracias a esa atención emotiva, los animales son inmunes a nuestra ceguera al cambio. Esto no pasa al ver objetos o personas, lo cual evita que cada vez que veamos un objeto tengamos el impulso de acariciarlo o gritar desde una silla.



39. Rendimos más si competimos contra nosotros mismos sin saberlo



En un experimento psicofísico de realidad virtual con bicicletas estáticas, se hizo competir a unos ciclistas contra una copia de sí mismos en su mejor momento, por lo que ganar era difícil. Sin embargo, algunos participantes no lo sabían y pusieron mayor empeño en superar esos (sus) propios límites, y lograron superarlos. El corolario es sorprendente: competir es más fácil que intentar superarse. Quizás por eso la inteligencia no es una disciplina olímpica. 



40. Descubren el mecanismo que da forma a los animales



Las partes de un embrión van apareciendo en una secuencia predeterminada que evita que seamos cuadros de Picasso. El mecanismo recién descubierto que hace cumplir esa secuencia es el conjunto de genes Hox, que se ubican en fila dentro del ADN y se van desenrollando por orden, como un montón de payasos saliendo de una pequeño auto, cada uno dando origen a una capa del embrión con absoluta puntualidad.



41. Descubren el virus más grande del mundo



Los virus de gran tamaño no abundan por una simple razón: necesitan invadir células ajenas para poder reproducirse -como tantos-, y no les conviene sobrepasar cierto tamaño. Sin embargo, se encontró en Chile un virus (Megavirus chilensis) que tiene un tamaño 20 veces superior al normal: 700 nm (si te parece poco, imagina una persona 20 veces más alta que lo normal: 35 metros, equivalente a un edificio de siete pisos con una jirafa en el techo).



42. El meteorito que NO mató a los dinosaurios



La causa de la extinción de los dinosaurios nunca estuvo clara. La teoría más divulgada es que un meteorito acabó con ellos, pero no cualquier meteorito, sino de un fragmento del asteroide Baptistina, eyectado tras una colisión. Pero nuevos datos estiman que la colisión tuvo lugar mucho después y que los fragmentos no pudieron haber llegado a tiempo para la extinción masiva, cuyo responsable sigue siendo un misterio. Para mí... fue el mayordomo.



43. Crean una rata con cerebelo artificial



A pesar de su pequeño tamaño, el cerebelo contiene cerca del 50% de las neuronas del cerebro y, a través de 200 millones de conexiones, coordina la información sensorial con la respuesta motora. Este órgano esencial fue reemplazado con éxito en una rata por un chip. El cerebelo de las ratas no es tan complejo como el nuestro -porque rara vez tocan fantasías de Chopin-, pero con el progreso de la ciencia, algún día lograremos ser tan inútiles como ellas.



44. El origen del agua de la Tierra podría estar en los cometas



El agua tuvo que venir desde el espacio, porque la febril infancia de la Tierra debió evaporar todo rastro de ella. La idea del "agua de cometa" era la más aceptada, pero las evidencias apenas cubrían un 10% de la teoría. Pero, siempre hay un pero más: el agua analizada de un nuevo cometa proveniente del Cinturón de Kuiper coincide 100% con la firma molecular del agua de los océanos. Así que, tu cerebro no sólo es 78% agua; es 78% agua extraterrestre.



45. Dormimos mejor si la cama se balancea



Un experimento demostró que nos dormimos más rápido si la cama se mece. Además, el análisis de la actividad cerebral de los sujetos mostró un aumento en las ondas delta y theta, relacionadas con el sueño y el descanso, dejando un efecto positivo al regresar a la vigilia. Todo esto remite a cómo nos mecían para dormirnos cuando éramos nuevos. Personalmente, duermo incluso mejor si, además de mecerse la cama, las almohadas están rellenas con leche.



46. Gadget para recargar celulares con agua caliente



Se llama Hatsuden-Nabe, y es una idea sencilla y especialmente útil si uno se pierde en el bosque sin batería en el celular. Lo que hace este invento, además de ahorrar migas de pan, es transformar el calor del agua en electricidad. Sólo basta hacer fuego, poner agua a hervir, enchufar el teléfono mediante un puerto USB [fabricar una antena para tener señal] y llamar al 911. Si eso no funciona, al menos tu última cena será una deliciosa sopa de Hatsuden-Nabe.



47. Descubren lo necesario para que una idea triunfe en la sociedad



Gracias a un análisis informático de diversos datos socio-históricos, se concluyó que se requiere que un 10% de una sociedad sostenga firmemente una idea para que el resto la adopte abruptamente. Antes de alcanzar ese porcentaje, la idea se transmite lentamente, de individuo a individuo, pero en ese punto crítico, explota a nivel general. Como yo lo veo, lo que en realidad se necesita es un 90% de indecisos, indiferentes o ignorantes. ¿Quién me apoya?



48. Comprueban la relación entre el tamaño de los dedos y la sexualidad



Un nuevo descubrimiento demuestra que la proporción hormonal durante la gestación afecta al tamaño de los dedos y que éstos reflejan características sexuales de la persona, validando parte de mi Quiromancia Científica©. Concretamente, el estrógeno (hormona femenina) hace crecer al índice, mientras que la testosterona (hormona masculina), al anular; ergo, cuanto más largo es este último en un individuo, más sabio es no darle la espalda. 



49. Nacen los primeros coyotes clonados



Woo-Suk es un científico muy peculiar: aseguró haber clonado seres humanos, y era mentira. Pero debo mencionar que tuvo éxito real con la primera clonación comercial de perros. Y ahora dio a conocer ocho coyotes en peligro de extinción supuestamente clonados por él, lo cual aún debe ser corroborado por la comunidad científica.



50. Los embutidos pueden ser tan dañinos como los cigarrillos



Un comité de médicos encontró que comer un hot dog por día, además de tentar a la hipertensión y las enfermedades cardíacas por su gran cantidad de sal, eleva un 21% el riesgo de contraer ciertos cánceres. Seguramente, la ilustre lectora de Cibermitanios no llega a comerse una salchicha al día, pero hay estadísticas similares de todas las carnes rojas procesadas (jamón, salame, salchicha, chorizo y embutidos en general), por lo que no viene mal el aviso.

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